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Exxon minerando bitcoin com Crusoe Energy na região de North Dakota Bakken

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Vista da refinaria da Exxon Mobil em Baytown, Texas.

Jéssica Rinaldi | Reuters

A ExxonMobil, maior produtora de petróleo e gás dos EUA, está pilotando um projeto para minerar bitcoin em Dakota do Norte, segundo pessoas com conhecimento do assunto.

Há mais de um ano, a Exxon trabalha com a Crusoe Energy Systems, uma empresa com sede em Denver, disseram as pessoas que pediram para não serem identificadas porque os detalhes do projeto são confidenciais. A tecnologia de Crusoé ajuda as empresas petrolíferas a transformar energia desperdiçada, ou gás de queima, em um recurso útil.

Semelhante ao esquema de mineração da ConocoPhillips na região de Bakken, em Dakota do Norte, a Exxon está desviando gás natural que de outra forma seria queimado em geradores, que convertem o gás em eletricidade usada para alimentar contêineres cheios de milhares de mineradores de bitcoin. A Exxon lançou o piloto no final de janeiro de 2021 e expandiu sua construção em julho.

Embora a Exxon não tenha falado publicamente sobre seu trabalho no espaço, Eric Obrock, veterano de 10 anos na empresa, disse em seu perfil do LinkedIn que de fevereiro de 2019 a janeiro de 2022, ele “propôs e liderou o primeiro sucesso comercial e técnico demonstração do uso da mineração Bitcoin Proof-of-Work como uma alternativa viável à queima de gás natural na mancha de petróleo.”

O título de Obrock em seu perfil é consultor de perspectivas da indústria NGL, referindo-se ao mercado de líquidos de gás natural. Obrock disse à CNBC por meio de uma mensagem no LinkedIn que foi avisado de que não pode falar com a mídia sobre esse assunto. A Exxon não respondeu a um pedido de comentário.

O projeto bitcoin da Exxon não é realmente sobre ganhar dinheiro com a criptomoeda. Em vez disso, a empresa se comprometeu a reduzir as emissões como parte de um esforço de todo o setor para atender às demandas ambientais mais altas. No início de marçoa Exxon juntou-se a outras empresas petrolíferas para se comprometer com a iniciativa “Zero Routine Flaring até 2030” do Banco Mundial, introduzida em 2015.

O tipo de arranjo de mineração de criptografia que está buscando com a Crusoe reduz as emissões equivalentes de CO2 em cerca de 63% comparado com a queima contínua.

O trabalho de mineração de bitcoin da Exxon em Dakota do Norte foi relatado pela primeira vez por Bloombergque disse que a empresa também está considerando pilotos semelhantes no Alasca, o Terminal Qua Iboé na Nigéria, Argentina Vaca Muerta campo de xisto, Guiana e Alemanha.

Mineração de bitcoin no Bakken

O problema que a Exxon e a Conoco estão abordando existe há anos: o que acontece quando os perfuradores acidentalmente atingem uma formação de gás natural?

Ao contrário do petróleo, que pode ser transportado para um destino remoto, a entrega de gás requer um gasoduto. Se um local de perfuração estiver próximo a um oleoduto, os produtores podem vendê-lo imediatamente. Mas se o cano estiver cheio ou se o gás estiver a 20 milhas de distância, os perfuradores geralmente o queimam. É por isso que você normalmente vê chamas subindo de campos de petróleo.

Além dos riscos ambientais, os perfuradores também estão queimando dinheiro.

Entre na mineração de bitcoin, que requer apenas uma conexão com a internet e pode ser feita de qualquer lugar. E como o custo variável primário dos mineradores é a energia, eles são incentivados a encontrar as fontes de energia mais baratas.

“Esta é apenas uma ótima maneira de trazer essa demanda para a energia desperdiçada e resolver dois problemas ao mesmo tempo”, disse Cully Cavness, presidente da Crusoe, cujos patrocinadores incluem a Valor Equity Partners, uma das de Tesla maiores investidores. “Resolva o apetite por energia do bitcoin e resolva o problema de energia ociosa e gás de queima para o setor de energia.”

Cavness disse que Crusoe tem 150 funcionários e trabalha com a norueguesa Equinor ASA, a produtora de petróleo canadense Enerplus e a Devon Energy, com sede em Oklahoma City.

As licenças da Divisão de Qualidade do Ar da Dakota do Norte mostram que Crusoe pode operar 20 motores portáteis, com 11 atualmente em uso em locais de poços em todo o estado. Dois dos motores estão operacionais em poços operados pela XTO Energy, subsidiária de petróleo e gás da Exxon, no local de Jorgenson Deep Creek. Cavness disse que a maioria dos mais de 80 data centers da Crusoe estão implantados em Bakken.

“Estamos realmente movendo a agulha em volumes queimados”, disse Cavness. “Mais de 10 milhões de pés cúbicos de gás por dia que seriam queimados não são queimados porque implantamos nossos sistemas”.

O Banco Mundial, em seu mais recente Relatório da Parceria Global de Redução de Queima de Gásreconheceu a Crusoe por oferecer uma solução inovadora para queima.

Resolvendo o problema do metano

A formação Bakken tornou-se uma importante fonte de nova produção de petróleo nos EUA nas últimas duas décadas com o boom do fraturamento hidráulico, ou fracking.

Craig Thorstenson trabalha no programa de licenciamento da Divisão de Qualidade do Ar de Dakota do Norte desde 1989. Ele diz que Dakota do Norte sempre foi um estado petrolífero até certo ponto, mas o crescimento em Bakken elevou o estado ao segundo lugar no país, antes de escorregou para o terceiro ano passado.

Thorstenson, que nasceu e foi criado em Bismarck, capital do estado, disse que a mudança “foi um choque para nós”. A habitação residencial não conseguia acompanhar a demanda.

“Estávamos tendo um boom populacional”, disse Thorstenson. “Pessoas chegando, querendo arrumar emprego. Pessoas morando nos estacionamentos do Walmart.”

Mais perfuração significava mais gás desperdiçado, o que afetou toda a Williston Basin, que se espalha por parte de Montana, Dakotas e no Canadá. Essa é uma grande razão pela qual Crusoé investiu pesadamente na área.

“Em pontos não tão distantes da história, a bacia estava queimando quase um quinto do gás que estava sendo produzido lá”, disse Cavness.

Thorstenson disse que a quantidade de gás natural desperdiçado está finalmente diminuindo. Em um relatório de março, o Departamento de Recursos Naturais de Dakota do Norte estimou que atualmente 93% a 94% do gás natural está sendo capturado. Em 2014, a comissão tinha uma meta de captura de 74%.

Os perfuradores historicamente escolheram a queima como forma de eliminar o excesso de gás porque é menos prejudicial ao meio ambiente do que a ventilação, que libera metano diretamente no ar e produz efeitos de estufa que provaram ser 84 a 86 vezes mais potente que o CO2 em um período de 20 anos.

Mesmo com queima, algum metano escapa devido ao vento e outros fatores. A mineração de bitcoin no local pode ser especialmente impactante, porque 100% do metano é queimado e nada vaza ou vaza para o ar, de acordo com Adam Ortolf, que administra o desenvolvimento de negócios nos EUA para a Upstream Data, uma empresa que fabrica e fornece soluções portáteis de mineração para instalações de petróleo e gás.

“Ninguém vai passar por um gerador a menos que possa ganhar dinheiro, porque os geradores custam dinheiro para adquirir e manter”, disse Ortolf. “Então, a menos que seja economicamente sustentável, os produtores não queimarão internamente o gás.”

Os sistemas da Crusoe são construídos para tornar o processo financeiramente viável para os perfuradores. A empresa traz seus equipamentos para a plataforma de petróleo, permitindo converter gás natural desperdiçado em eletricidade, que então alimenta a computação no local do poço.

“Quando o colocamos em nosso gerador, obtemos até 99,9% de combustão desse metano”, disse Cavness. “Não apenas estamos usando a energia desperdiçada, como também estamos reduzindo significativamente as emissões de metano”.

Cavness disse que sua principal lição da última cúpula climática global das Nações Unidas em Glasgow, na Escócia, foi que o metano é a fruta mais barata.

“É isso que queremos resolver como indústria de energia”, disse ele.

ASSISTIR: Mineradores de criptomoedas do Texas são desligados para aliviar a pressão da rede

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