Voyager 1 revela “zumbido” de plasma interestelar pela primeira vez

O espaço entre as estrelas, conhecido como espaço interestelar, não é um grande “nada”, ou seja, não está livre da presença de partículas e plasma. É nesse plasma que a espaçonave Voyager 1, lançada 44 anos atrás, está “nadando” desde o momento em que entrou no espaço interestelar. Agora, os pesquisadores descobriram que os instrumentos da espaçonave podem detectar o “zumbido” constante do plasma e enviar os sinais de volta para a Terra.

Se você estiver em uma nave capaz de sair dos limites do Sistema Solar e viajar para o desconhecido, longe da radiação do Sol e da poeira que se forma entre os planetas, ainda haverá muitas coisas imperceptíveis ao seu redor. Partículas como neutrinos e fótons sempre estarão presentes – e também o plasma, que é um dos estados da matéria, semelhante ao gás. Nesse sentido, a expressão “nadar” no universo pode não ser apenas uma figura de linguagem.

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No caso da fronteira do Sistema Solar, delimitada pela heliosfera – a “bolha” protetora de partículas que vêm de outras estrelas – o plasma é constante e uniforme, e as ondas emitidas por ele foram encontradas “acidentalmente” entre os dados da Voyager. “É muito fraco e monótono porque está em uma largura de banda de frequência estreita”, disse a estudante de doutorado em astronomia Stella Koch Ocker, que descobriu a emissão. O resultado foi um artigo publicado na revista Nature Astronomy.

Com esses dados, os cientistas poderão entender melhor o meio interestelar e como as partículas ali presentes interagem com o vento solar e como bolha protetora da heliosfera. Essa bolha é moldada e modificada pelo próprio ambiente interestelar e, de acordo com descobertas anteriores das duas sondas Voyager, contém “vazamentos” que ocorrem em ambas as direções, ou seja, de dentro para fora do Sistema Solar e vice-versa.

A ilustração mostra a posição das sondas Voyager 1 e Voyager 2 fora da heliosfera, em diferentes pontos (Imagem: Reprodução / NASA / JPL-Caltech)

Mas a Voyager 1 não detecta apenas o sinal daquele plasma. Na verdade, depois de entrar no espaço interestelar, o instrumento do Sistema de Ondas de Plasma da espaçonave detectou distúrbios no gás dos ventos solares e das erupções solares. Essas ondas eram como “detectar a explosão de um raio em uma tempestade”, de acordo com James Cordes, principal autor do artigo, enquanto o sinal de plasma interestelar “é como uma chuva tranquila ou suave”, disse o pesquisador.

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Foi entre os sinais dessas explosões solares que os autores descobriram a assinatura constante e persistente produzida pelo quase vácuo do espaço. O “zumbido” é fraco porque o meio interestelar é muito silencioso e a densidade do plasma é muito baixa. Ocker acredita que há mais atividade de baixo nível no gás interestelar do que se pensava anteriormente, e rastrear esse sinal será importante precisamente para medir e determinar as características desse plasma.

É a primeira vez que uma sonda humana consegue capturar as ondas do meio interestelar sem a interferência constante da luz solar. “A Voyager está enviando detalhes”, disse o pesquisador Shami Chatterjee. “O navio está dizendo: ‘Esta é a densidade em que estou nadando agora. E aqui está o de agora. E aqui está o de agora. E aqui está o de agora. A Voyager está muito longe e fará isso continuamente. ”

No entanto, para cada vez que a Voyager 1 enviar esses dados, haverá um longo tempo de espera, pois a taxa de comunicação caiu para 160 bits por segundo após atingir os limites do Sistema Solar. Ainda assim, Ocker diz: “Cientificamente, esta pesquisa é uma conquista e tanto. É a prova da incrível espaçonave Voyager. É o presente da engenharia para a ciência, que continua a ser oferecido ”.

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Fonte: Canaltech

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