Uma nova e profunda história da Tesla tira o brilho de Elon Musk | Livros e Autores

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“Power Play: Tesla, Elon Musk e a aposta do século”, de Tim Higgins; Doubleday (400 páginas, $ 30)

O presidente-executivo da Apple, Tim Cook, e o presidente-executivo da Tesla, Elon Musk, estão falando ao telefone. A revelação de 2016 do modelo 3 do tipo “vai ou vai” chegará em breve, mas a Tesla está com sérios problemas financeiros. Cook tem uma ideia: a Apple compra a Tesla.

Musk está interessado, mas com uma condição: “Sou o CEO”.

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Claro, diz Cook. Quando a Apple comprou a Beats em 2014, manteve os fundadores, Jimmy Iovine e Dr. Dre.

Não, Musk diz. Maçã. CEO da Apple.

“F— você” Cook diz, e desliga.

Assim vai a alegação mais suculenta em “Power Play: Tesla, Elon Musk e a aposta do século”, do repórter do Wall Street Journal Tim Higgins. A anedota de segunda mão é atípica de uma forma – Higgins não dá muitas notícias ou fofocas – mas também resume bem essa história arrebatadora do rolo compressor do carro elétrico, uma empresa que muitas vezes parece inovar e prosperar apesar de seu fundador, em vez de como resultado de seu gênio alardeado.

Para o inevitável desapontamento de alguns e alívio de outros, este é um livro sobre Tesla, não sobre seu fundador. Elon Musk já faz um bom trabalho apontando os holofotes para si mesmo. Como detalha Higgins, foi necessária uma aldeia para construir Tesla. “Power Play” em sua essência é sobre os muitos funcionários não chamados Elon Musk que fizeram contribuições essenciais para qualquer sucesso que a montadora desfruta hoje.

Não se preocupe: Musk sempre faz parte da história, contribuindo com seu próprio tipo de drama para manter as coisas em movimento. Mas neste livro, o auto-ungido “TechnoKing” (seu verdadeiro cargo na Tesla) não serve como personagem principal, mas como um contraste dramático para aqueles que fazem o melhor em condições caóticas e disfuncionais.

Um é JB Straubel, o engenheiro de Stanford que se juntou a Musk para assumir o Tesla original, fundado em 2003 por Martin Eberhard e Marc Tarpenning. Musk era o homem do dinheiro, Straubel o cérebro por trás da tecnologia das baterias. Straubel deixou a Tesla em 2019 depois que o conselho de administração concordou com um plano de pagamento que fez de Musk uma das pessoas mais ricas do planeta.

Outro jogador-chave que merece aqui é Sterling Anderson, o pioneiro do carro autônomo que chefiou o projeto do piloto automático da Tesla, apenas para desistir depois que Musk rejeitou seu impulso para a tecnologia de monitoramento do motorista para manter as pessoas seguras. Musk disse que não queria adicionar tecnologia que pudesse incomodar os clientes da Tesla. Anderson é agora cofundador e diretor de produtos da Aurora Innovation, que desenvolve veículos verdadeiramente autônomos.

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Há também Peter Rawlinson, que veio da Lotus para Tesla como engenheiro-chefe do Modelo S. Ele e Musk se deram bem até Rawlinson começar a criticar algumas das idéias de Musk para o malfadado Modelo X. Musk então o achou “irritante”. Rawlinson saiu e agora dirige a Lucid Motors, uma fabricante de EV de luxo que em breve apresentará veículos que competirão diretamente com a Tesla.

Dezenas de outros são notados, a maioria deles testemunhas ou vítimas da fúria e da ira de Musk, o gatilho de um executivo que é rápido em despedir pessoas quer elas mereçam ou não.

No chão da fábrica da Tesla em Fremont, Califórnia, um operário disse a Musk que ele havia inventado uma maneira de consertar o som agudo da janela de um carro fazendo uma incisão na vedação da porta. Musk voltou-se furioso para o executivo de manufatura John Ensign: “É inaceitável que você tenha uma pessoa trabalhando em sua fábrica que conhece a solução e você nem mesmo sabe disso!” O alferes foi despedido. Na verdade, os engenheiros já haviam tentado essa abordagem e a correção provou ser temporária. Ensign – agora chefe de operações da fabricante de ônibus elétricos Proterra de Los Angeles – não queria constranger o trabalhador dizendo isso na frente de Musk.

A abordagem de Musk para muitos problemas de manufatura era, e ainda parece ser, manter a linha de montagem em movimento enquanto os problemas de linha são corrigidos. Ele não é fã do método Toyota, em que um trabalhador pode parar a linha até que o problema seja resolvido. Ele é tudo sobre o volume.

Essa pode ser uma das razões pelas quais a qualidade do Teslas é tão variável – por que comprar um pode parecer um jogo de dados. Alguns proprietários relatam que seu carro é perfeito; alguns dizem que venderam um pedaço de lixo. (Incluindo Kristen Wiig e Avi Rothman.)

Na verdade, a Toyota encerrou uma parceria com a Tesla por causa dessas questões. “Musk estava disposto a deixar alguns problemas de qualidade passarem se resolvê-los significasse desacelerar sua programação …”, relata Higgins. “Tesla estava construindo o avião enquanto Musk se dirigia para a pista para a decolagem.”

Muitos leitores responderiam: Claro, mas olhe o quão bem-sucedido ele fez Tesla. Talvez você precise desse tipo de personalidade para ter sucesso.

Hoje em dia, talvez sim. Sem dúvida: Tesla conquistou um lugar de destaque na história dos veículos motorizados sob o comando de Musk. Enquanto o resto da indústria automobilística buscava proteger seu negócio de combustão interna supondo que poucas pessoas comprariam uma alternativa, Musk mostrou que carros elétricos elegantes, rápidos e divertidos se tornariam populares. O Modelo S foi vendido em número suficiente para estimular os reguladores a começar a solicitar a eliminação progressiva de carros a gasolina e diesel. O escândalo da fraude do diesel da Volkswagen e as falências da General Motors e da Chrysler enfraqueceram a influência da indústria automobilística. Agora todo mundo está gastando bilhões em uma transição de EV.

Mesmo assim, a empresa ainda tem um longo caminho a percorrer. A Tesla entregou apenas 500.000 carros no ano passado, mas isso ainda é menos de 1% do mercado mundial. Os lucros da Tesla hoje vêm principalmente das vendas de créditos de emissões para outras montadoras e de pagamentos de US $ 10.000 por cliente pela tecnologia de “condução totalmente autônoma” – que, Musk admitiu em recente ligação de analista, não funciona. Vídeos postados em todo o YouTube atestam o fato. Um mostra o sistema de “direção autônomo” de Tesla identificando erroneamente a lua como um semáforo amarelo.

Alguns chamam Musk de gênio. Quando se trata de arrecadação de fundos, ele está sozinho em uma classe. A falência da Tesla contornou pelo menos duas vezes. A empresa não estaria viva hoje sem a contínua injeção de dívidas e patrimônio líquido. O mercado altista mais antigo da história dos Estados Unidos ajudou. O mesmo ocorre com a preferência do investidor por contar histórias em vez de fundamentos antiquados como forma de avaliar as ações de uma empresa. Mas um showman só pode esconder desafios sérios de longo prazo.

Higgins cita o analista do Morgan Stanley Adam Jonas em um ponto inicial da crise: “A maior questão é se a Tesla pode permanecer solvente por tempo suficiente para capitalizar sobre os avanços tecnológicos que estão por vir.” A palavra “próximo” é a chave aqui. Embora a Tesla agora tenha quatro carros no mercado, apenas projetos futuros justificarão o valor de mercado de US $ 625 bilhões de cair o queixo da empresa.

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Em 2016, Musk prometeu que um carro autônomo, um semi-caminhão Tesla e um novo roadster, possivelmente a jato, eram iminentes. Nenhum está nem remotamente perto da produção. .A agitação lateral de Musk não está melhorando: seu projeto de túnel subterrâneo é apenas uma atração turística em Las Vegas. Ele falsificou uma inovadora telha solar em 2016 antes de a Tesla socorrer a SolarCity, uma empresa de propriedade dos primos de Musk. Ele prometeu um milhão de robôs-eixos até o final de 2020. Até agora não há nenhum.

E também há o falso anúncio de compra de “financiamento garantido” de Musk em 2018, que lhe rendeu uma multa estúpida da Comissão de Valores Mobiliários sob a acusação de fraude.

Musk aparentemente não participou da criação de “Power Play”. Em uma nota do autor no final, Higgins escreve que Musk “teve inúmeras oportunidades de comentar as histórias, fatos e caracterizações apresentadas nestas páginas. Sem apontar quaisquer imprecisões específicas, ele ofereceu simplesmente isto: ‘A maior parte, mas não tudo, do que você lê neste livro é um absurdo.’ ”

Cobri Tesla como repórter desde 2016. Quando Higgins escreve sobre fatos e situações com as quais estou familiarizado, posso atestar que ele está acertando o botão, todas as vezes. Se há alguma bobagem em “Power Play”, Higgins não é a fonte disso.

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