Pondo um freio nas criptomoedas: Muito bem, Elon Musk

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Há alguns anos, fui abordado por um aluno com a ideia de estimar a pegada de carbono de algo chamado Bitcoin como parte do projeto de pesquisa para uma turma de pós-graduação que leciono em análise de big data. Bitcoin? hmm, eu nunca tinha ouvido falar dele e, devo admitir, pensei que fosse algum tipo de videogame, talvez um spinoff de Pokémon.

Demos à ideia o benefício da dúvida e demoramos um pouco para ler a respeito. Soubemos que o Bitcoin foi inventado por um cara chamado Satoshi Nakamoto, de quem existem centenas, mas ninguém queria levar o crédito pela invenção. Também aprendemos que o bitcoin era uma “ilusão”, de acordo com Warren Buffett. Foi difícil para mim levar essa ideia a sério.

Existem problemas maiores para ajudar a humanidade nos quais podemos trabalhar, eu disse aos meus alunos da geração do milênio, e a alguns colegas que se juntaram à classe; mas eles tinham uma visão diferente e como a maioria governa, lá fomos estudar a pegada de carbono do Bitcoin.

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Até hoje, ainda é vago onde a maior parte do Bitcoin está sendo extraído, então não poderíamos simplesmente pedir aos anéis de mineração que compartilhassem suas contas de luz conosco. Então, desenvolvemos um método simples que usava a dificuldade de minerar todos os blocos de Bitcoin em 2017 e a eficiência do hardware existente, para aproximar a eletricidade usada, que então multiplicamos pelo provável carbono produzido para gerar tanta eletricidade.

Todos os componentes da equação matemática estavam prontos, então cliquei em Enter para executá-la. Esperei ansiosamente até que um número aparecesse na minha tela com tantos zeros que me lembro de usar o dedo para contar quantos milhões era aquele número. São gramas de carbono, pensei? Não, eles eram toneladas métricas de dióxido de carbono, 69 milhões deles.

Nós refizemos os cálculos presumindo que os computadores se tornariam mais eficientes e que a mineração estava acontecendo em diferentes países, mas não importa como cortamos os dados, a pegada de carbono do Bitcoin ainda era muito grande.

Mas espere, ficou pior. Minha surpresa veio quando soubemos que uma pegada tão grande era para realizar aproximadamente 0,033 por cento de todas as transações globais sem dinheiro em 2017.

Outros, usando métodos diferentes, estimaram recentemente que uma única transação de Bitcoin gera mais de 300 quilos de dióxido de carbono. Como referência, uma árvore de pequeno porte leva uma vida inteira para sequestrar tanto carbono.

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Realmente não é necessário um Ph.D. para prever as implicações prováveis ​​desta tecnologia sendo mais amplamente implementada nas condições atuais. Mas decidimos colocar alguns números nisso.

Como complemento ao projeto de aula, investigamos o ritmo com que diferentes inovações tecnológicas, do banheiro ao cartão de crédito, à internet, etc., vêm sendo adotadas pela sociedade. Se assumirmos que o Bitcoin é adotado em qualquer taxa em que outras inovações populares foram incorporadas pela sociedade, a pegada de carbono seria suficiente para aquecer o planeta em mais de 2 graus Celsius em algumas décadas.

Para efeito de comparação, as emissões cumulativas de carbono da humanidade desde o início da revolução industrial são responsáveis ​​por pouco menos de 1 grau Celsius, e o Acordo de Paris tenta reduzir todas as futuras emissões de carbono da humanidade para manter o aquecimento abaixo de 2 graus Celsius. Claramente, a pegada de carbono do Bitcoin e outras criptomoedas semelhantes como Ethereum não são brincadeira.

Nosso relatório foi revisado por pares e publicado na revista científica Nature Climate Change.

O problema com as emissões de carbono é que elas retêm o calor do sol, causando o aquecimento, que por sua vez acelera a evaporação da água do solo que leva à seca, condições de amadurecimento para ondas de calor e incêndios florestais em alguns lugares, e precipitação massiva e inundações em outros. Em uma publicação anterior desta classe, encontramos milhares de exemplos de casos em que esses perigos climáticos já estavam deixando pessoas doentes, famintas, com sede, inseguras, desabrigadas e pobres; então, basicamente, a mudança climática já é como um filme de terror muito real com milhares de finais para escolher.

Durante anos, a comunidade científica alertou sobre os perigos iminentes das mudanças climáticas. Mas a cada ano, produzimos mais gases de efeito estufa (GEE) do que no ano anterior. Alguns poderiam argumentar com razão que esta é uma externalidade inevitável de nós, sem tecnologias suficientemente desenvolvidas para satisfazer a vasta quantidade de energia necessária para produzir alimentos, abrigo, transporte e comércio para 7,9 bilhões de nós. Mas como podemos justificar honestamente uma pegada massiva em nosso planeta para uma tecnologia (como criptomoedas) que não satisfaz nenhuma necessidade humana primária?

É tentador entrar no frenesi atual da criptomoeda para ganhar alguns, ou talvez muitos, dólares, mas, dado o que já sabemos, seria difícil justificar eticamente.

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Então, o anúncio da semana passada por Elon MuskO SpaceX de Elon Reeve MuskMusk tem uma vantagem competitiva sobre o Blue Origin Elon Musk de Bezos: uso de energia do Bitcoin ‘insano’ Elon Musk diz que Teslas não pode mais ser comprado com Bitcoin MAIS O fato de a Tesla não usar bitcoin como pagamento por causa de sua grande pegada de carbono é uma boa notícia. A decisão parece ter travado o surgimento desta tecnologia, o que esperamos que nos permita refletir sobre as consequências ambientais deste investimento. Eu, por exemplo, não quero me mudar para Marte, se arruinarmos este planeta.

Camilo Mora, Ph.D., é professor de análise de dados na Universidade do Havaí.