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Mineradores de Bitcoin reviveram uma usina de carvão moribunda – então as emissões de CO2 dispararam | Criptomoedas

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Eambientalistas em Montana o chamavam de “vigília da morte”. Após anos de perdas financeiras, uma das poucas usinas a carvão remanescentes no estado parecia condenada, seu destino provável oferecendo uma vitória pequena, mas notável, no esforço para evitar mudanças climáticas desastrosas. Mas então uma empresa de mineração de bitcoin interveio para ressuscitá-lo.

A estação geradora de Hardin, uma usina de carvão de 115 megawatts localizada a dezesseis quilômetros do local histórico da famosa batalha de Little Big Horn, no sul de Montana, foi com previsão de encerramento em 2018 devido à falta de clientes apenas para de alguma forma, operando em apenas 46 dias em 2020. “Estávamos apenas esperando que essa coisa morresse”, disse Anne Hedges, co-diretora do Centro de Informações Ambientais de Montana. “Eles estavam lutando e querendo fechar. Estava à beira. E então surgiu essa empresa de criptomoedas.”

Em um acordo fechado no final de 2020, a Marathon, uma empresa de “mineração” de bitcoin, tornou-se a única beneficiária da eletricidade da usina. Estabeleceu um alongado Centro de dados em 20 acres de terra ao lado da instalação que contém mais de 30.000 unidades Antminer S19, um computador especializado que minera bitcoin. Essa sede de poder é comum em criptomoedas – mineração global de bitcoin consome mais eletricidade do que a Noruega, um país de 5,3 milhões de pessoas.

Quando os mineradores de bitcoin chegaram no ano passado, Hardin voltou à vida. Somente nos primeiros nove meses de 2021, as caldeiras da usina acenderam em 236 dias separados. As emissões de aquecimento do planeta da queima do carvão de Hardin também dispararam, com 187.000 toneladas de dióxido de carbono emitidas no segundo trimestre do ano passado, mais de 5.000% a mais do que foi expelido no mesmo período de 2020.

Gráficos de barras mostrando o aumento das emissões de CO2 e dias de operação das caldeiras em 2021 na usina de Hardin.

No terceiro trimestre, mais 206.000 toneladas de CO2 foram emitidas, um aumento de 905% em 2020, mostram dados da Agência de Proteção Ambiental (EPA). Hardin estava operando com “capacidade quase total”, disse Marathon em um Atualização de dezembrocom o data center produzindo cerca de 34 bitcoins em 1º de dezembro.

“Fiquei horrorizado ao ver tudo acontecer, foi uma reviravolta terrível”, disse Hedges, que visitou a fábrica e fotografou o novo data center à medida que tomava forma, ventiladores empoleirados no telhado para ajudar a resfriar o zumbido do computador hardware. “Isso não está ajudando velhinhas a morrer de frio, é enriquecer algumas pessoas enquanto destrói nosso clima para todos nós. Se você está preocupado com as mudanças climáticas, não deve ter nada a ver com criptomoeda, é um desastre para o clima.”

Hardin faz parte de uma onda de usinas de combustível fóssil “zumbi” da América que foram trazidas de volta dos mortos por empresas de criptomoedas que procuram alimentar as insaciáveis ​​demandas de energia de suas operações de mineração. A China, anteriormente o epicentro da indústria de bitcoin, baniu efetivamente cerca de metade dos mineradores de moeda do mundo no ano passado e a busca resultante por energia barata fez com que as empresas olhassem para as usinas de energia dos EUA.

Em 2020, uma usina de carvão desativada no norte do estado de Nova York foi convertida para funcionar com gás e alimentar um operação de mineração bitcoin em grande escala, um movimento que o proprietário Greenidge Generation disse estar “trazendo um pedaço do futuro digital do mundo” para o estado. Eric Adams, o novo prefeito de Nova York que disse que aceitaria seu primeiro pagamento em bitcoin, criticou na semana passada o impacto ambiental da mineração de criptomoedas.

Enquanto isso, no oeste da Pensilvânia, milhares de computadores de mineração de bitcoin foram embalados em contêineres ao lado da planta Scrubgrass, que queima carvão residual e foi programada para fechar antes de se transformar em bitcoin. E em Kentucky, uma nova instalação de bitcoin está sendo construído ao lado da Big Rivers Electric Corporation, que possui e opera quatro usinas a carvão.

Máquinas de mineração de Bitcoin em um armazém nas instalações de mineração Whinstone US Bitcoin em Rockdale, Texas.
Máquinas de mineração de Bitcoin em um armazém nas instalações de mineração Whinstone US Bitcoin em Rockdale, Texas. Fotografia: Mark Felix/AFP/Getty Images

Essa tática, argumentam as empresas de criptomoedas, gera empregos locais – Kentucky visava atrair mineradores de moeda aprovando uma lei que os isenta de um imposto sobre vendas de eletricidade – e usa o excesso de energia sem sobrecarregar a rede para residências e empresas. Mas os críticos apontam que o enorme consumo de eletricidade necessário para sustentar a moeda virtual está alimentando a crise climática e agora ameaça uma ressurreição parcial do carvão nos EUA.

“As usinas de carvão e gás natural usadas para mineração de criptomoedas que, de outra forma, seriam encerradas à medida que descarbonizamos adicionam ainda mais carbono à atmosfera em uma época em que deveríamos cortar essas emissões”, disse Benjamin Jones, especialista em economia de recursos naturais da Universidade do Novo México. “O uso contínuo ou em expansão de eletricidade proveniente de combustível fóssil da criptomoeda impõe custos econômicos ambientais significativos à sociedade.”

Jones disse que é “preocupante” ver que o já enorme consumo de energia do bitcoin está aumentando e que a maior parte disso vem de combustíveis fósseis, apesar de alguns esforços das empresas de mineração para aumentar a quantidade de energia limpa que usam – Marathon, a empresa que extrai energia de Hardin, fechou um acordo separado no Texas para obter energia de uma fonte eólica Fazenda.

Mesmo alguns dos primeiros campeões do bitcoin se recusaram a usar energia, com Elon Musk no ano passado interrompendo o uso da criptomoeda por Tesla porque, disse ele, a empresa de veículos elétricos está “preocupada com o rápido aumento do uso de combustíveis fósseis para mineração e transações de bitcoin, especialmente o carvão, que tem as piores emissões de qualquer combustível”. Uber, o serviço de carona, disse ele não aceitará pagamentos criptográficos até que os impactos climáticos sejam reduzidos.

Entrada da fábrica Hardin.
Entrada da fábrica Hardin. Fotografia: Cortesia de Anne Hedges

Há pouco mais de uma década, era possível minerar bitcoins com um único computador em casa, usando uma quantidade insignificante de eletricidade. O fornecimento final de bitcoins foi limitado e novos bitcoins foram concedidos àqueles que pudessem ajudar a validar as transações – os mineradores.

O processo de validação envolve essencialmente jogar um jogo de adivinhação gigante que fica mais difícil quanto mais mineradores participam. À medida que o interesse pelo bitcoin disparou, computadores rápidos e poderosos, embalados em armazéns, agora têm uma chance melhor de ganhar o jogo de adivinhação e serem recompensados ​​com vários bitcoins, que atualmente valem cerca de US$ 42.000 cada.

Essa corrida pela riqueza do bitcoin consome uma enorme quantidade de eletricidade – por aí 0,5% do consumo global total. A energia usada para minerar bitcoin a cada 60 segundos seria o suficiente para abastecer a família americana média por 17 anos, enquanto o consumo anual de eletricidade para mineração seria capaz de alimentar todas as chaleiras usadas para ferver água para o chá no Reino Unido por 28 anos.

Embora esse uso tenha sido criticado por ativistas climáticos, os mineradores de bitcoin afirmam que deve ser colocado em um contexto diferente. Fred Thiel, executivo-chefe da Marathon, disse que a movimentação de bens físicos ao redor do mundo, e até mesmo o uso de máquinas de lavar nos EUA, consome mais energia do que o bitcoin. “Eu entendo o desejo de algumas pessoas de apontar a mineração de bitcoin como o grande bad boy, mas em comparação com todas as outras indústrias por aí, é insignificante”, disse ele em entrevista.

Thiel compara a mineração de bitcoin às transações processadas em data centers por empresas como Amazon e Google e afirmou que a indústria está se movendo rapidamente em direção à energia renovável – a Marathon planeja eliminar gradualmente o uso de carvão no próximo ano – depois de descobrir que suas opções eram limitadas quando os mineradores teve que se afastar rapidamente da China.

“Volte para 2020, as empresas renováveis ​​não estavam oferecendo energia aos mineradores de bitcoin”, disse Thiel. “Pouquíssimas pessoas queriam lidar com mineradores de bitcoin no mundo da energia. E assim os mineradores de bitcoin gastaram tempo procurando ativos ociosos. E assim, a única maneira de explorarmos era encontrar energia perdida, o que fizemos ao encontrar a usina Hardin.”

Resta saber se o bitcoin fará um movimento significativo para longe dos combustíveis fósseis, mas, enquanto isso, provavelmente ficará sob crescente escrutínio por seu apetite por eletricidade movida a combustíveis fósseis. “Nós simplesmente não sabemos como serão as emissões da mineração de bitcoin em cinco a 10 anos”, disse Jones, professor da Universidade do Novo México. “Parece provável, porém, que continuará sendo um grande consumidor de energia daqui para frente.”

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