Este ativo superou o bitcoin e não foi falado o suficiente

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Uma das coisas mais importantes nas commodities globais agora está acontecendo em um mercado que muitos descartaram há uma década como um fracasso vergonhoso. O aumento do preço dos créditos de carbono europeus – que subiram 170% nos últimos 12 meses, depois de triplicar de valor nos três anos anteriores – está silenciosamente começando a refazer os setores industrial e de energia do continente. Isso pode ter implicações profundas na capacidade do mundo de lidar com suas emissões nas próximas décadas.

O Sistema de Comércio de Emissões da União Europeia, ou ETS, é o último e maior exemplo de uma abordagem para lidar com a poluição que estava mais em voga durante os anos 2000: definir um limite anual cada vez menor nas emissões acima do qual multas altas são cobradas e permitir que os principais poluidores possuir e negociar licenças para que o mercado possa encontrar o caminho mais eficiente em direção ao zero.

Por muitos anos, o próprio ETS da Europa foi considerado pouco mais eficaz do que a lei de limite e comércio da América, que nunca foi aprovada no Congresso – ou a da Austrália, que foi revogada com uma mudança de governo em 2014. Uma alocação excessiva de licenças e a queda econômica após a crise financeira de 2008 significou que as permissões de carbono negociadas a um preço muito baixo para fazer qualquer diferença significativa, caindo para zero na maior parte de 2007 e com média de € 5,89 ao longo dos cinco anos até 2017.

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Essas questões foram resolvidas à medida que a UE ajustou a configuração do plano, e o resultado foi surpreendentemente eficaz. Desde o início de 2018, o salto de 433% no preço das licenças de carbono significa que eles provaram ser um investimento melhor do que o Bitcoin, que é de até 283%, sem falar no minério de ferro, paládio ou madeira serrada. Eles atingiram um recorde de € 42,99 a tonelada métrica na última quarta-feira.

Não são apenas números em uma tela. Na verdade, os preços nesses níveis começam a ter efeitos no mundo real. Os altos custos do carbono, combinados com a competição de gás barato e energias renováveis, empurraram o preço da energia alemã baseada em carvão linhito de baixo teor para um território deficitário no ano passado. A geração das plantas de linhito da RWE AG caiu pela metade nos últimos três anos, desafiando as expectativas de que custos operacionais relativamente baixos fariam com que sobrevivessem a tecnologias menos poluentes.

A geração de energia não é o único setor em que os preços do carbono nos níveis atuais podem virar o roteiro. Estima-se que o aço carbono zero, tecnologia que muitos ainda tratam como ficção científica, seja competitivo com o produto tradicional, altamente poluente, a preços de carbono acima de € 40 a tonelada. Nos mesmos níveis, as terras florestais finlandesas se tornam mais valiosas como sumidouro de carbono do que como fonte de madeira e celulose, de acordo com um estudo de 2020. Até mesmo o armazenamento de carbono, que foi em grande parte cancelado graças a suas falhas iniciais, deve se tornar viável para alguns processos industriais, como amônia, etanol e produção de hidrogênio, à medida que os EUA implementam um crédito fiscal de $ 50 para captura de carbono nos próximos anos.

Em todo o mundo, poderíamos atingir as metas do Acordo de Paris de manter o aquecimento abaixo de dois graus Celsius com um preço global de US $ 40 a US $ 80 a tonelada em 2020, de acordo com um estudo de 2017 dos economistas Joseph Stiglitz e Nicholas Stern.

A Europa, pelo menos, agora está bem dentro dessa faixa – e o fato de que os principais detentores de permissões de carbono, como a RWE, estão mantendo suas alocações em vez de vender na força de preço atual é um forte indicador que eles não esperam que o mercado caia daqui.

Isso não é suficiente por si só. A UE é responsável por menos de 10% das emissões mundiais e três quartos do total do planeta não tem preço algum. Como resultado, os preços médios globais são da ordem de alguns dólares, no máximo – muito pouco para mudar o comportamento.

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Onde as emissões são precificadas, no entanto, seu custo segue o caminho ascendente da Europa, graças aos limites cada vez mais rígidos para as emissões. O imposto sobre o carbono do Canadá atingirá C $ 50 ($ 40) por tonelada em 2023, antes de subir para C $ 170 por tonelada em 2030. O preço das emissões da Califórnia ultrapassou US $ 18 por tonelada nos últimos meses e o da Coreia do Sul atingiu o equivalente a US $ 34,79 no ano passado. Até mesmo participantes dos nascentes mercados de carbono da China esperam ver preços em média de 71 yuans por tonelada (US $ 11 por tonelada) até 2025.

A resposta para a precificação do carbono não é baixá-la, mas torná-la mais robusta, cobrindo mais setores e oferecendo mais oportunidades de comércio internacional.

O capitalismo por sua natureza está constantemente inovando em novos produtos, muitos dos quais carregam pegadas de carbono substanciais que não são levadas em consideração na regulamentação existente – pense em veículos utilitários esportivos, Bitcoin ou tokens não fungíveis.

Se não quisermos ser apanhados por isso, precisaremos de um futuro em que, em todas as nossas economias, o preço do carbono seja tão inevitável quanto a morte e os impostos.

David Fickling é colunista da Bloomberg Opinion cobrindo commodities, bem como empresas industriais e de consumo.

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