Elon Musk comprou seu ingresso para a nave espacial de Richard Branson quando ele tinha menos recursos

A jornada de Richard Branson até a borda do espaço neste fim de semana ganhou aplausos de Jeff Bezos, Janet Jackson – e Elon Musk. O fundador da SpaceX parabenizou Branson por um “lindo vôo!” de uma posição privilegiada no Spaceport America no Novo México. O respeito é mútuo: no domingo, Branson revelou ao London’s Vezes seu rival é na verdade um cliente: Musk comprou uma passagem em um dos futuros voos espaciais de Branson.

Na verdade, parece que Musk foi um dos primeiros apoiadores de Branson. Ele comprou seu ingresso na Virgin Galatic em 2006, de acordo com um ex-executivo da Virgin Galactic.

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“Elon Musk tem um bilhete da Galactic”, disse Will Whitehorn – que serviu como presidente da Galactic de 2004 a 2010 e agora é presidente da UK Space, a associação comercial da indústria Forbes na sexta. “Eu sei porque eu vendi para ele.”

O depósito – que veio quatro anos depois de Musk fundar a SpaceX – custaria a Musk cerca de US $ 250.000, se ele pagasse a taxa vigente. Troco para a terceira pessoa mais rica do mundo hoje, mas um pedaço decente para o Elon Musk de 2006.

Musk comprou seu ingresso durante um período que faria ou destruiria a SpaceX. O primeiro de seus três lançamentos falhados do Falcon 1 aconteceu em 2006, antes do sucesso em 2008, e até hoje Musk fala desse período como sendo altamente precário – “o último dinheiro que tínhamos”, disse ele em um evento em 2017, relatado por CNBC.

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O depósito de Musk lhe dá direito a um assento em um avião espacial da Virgin Galactic que atualmente tem capacidade para oito pessoas, seis passageiros e dois pilotos. A Virgin Galactic – que muitas vezes adiou suas estimativas de prazo – disse que deseja começar a voar com clientes pagantes em 2022.

Espaço para todos, especialmente os ricos

Branson fundou a Virgin Galactic em 2004, com base no sucesso do famoso design de nave reutilizável de Burt Rutan, que ganhou o Ansari X-Prize graças ao apoio do falecido cofundador bilionário da Microsoft, Paul Allen.

Mesmo naquela época, Branson e Musk estavam na mesma página. “Na verdade, sentei-me com Elon Musk no inverno de 2004, quando ambos estávamos na frente do Congresso para aprovar a emenda do lançamento espacial comercial”, lembra Whitehorn. “Ele teve uma visão que Richard teve de basicamente o espaço ser um lugar lucrativo [to] salvar a humanidade – para colocá-lo nos termos mais diretos. ”

A Virgin Galactic não divulga os nomes de quem comprou um ingresso, ou mesmo o preço do ingresso, mas celebridades como Kate Winslet, Tom Hanks e Justin Bieber também costumam escrever seus nomes.

O relatório trimestral mais recente da empresa listou depósitos de clientes de US $ 83 milhões, sugerindo que aproximadamente 300 pessoas se inscreveram para a viagem de 90 minutos, para experimentar cerca de 7 minutos de ausência de peso zero-g.

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Mas ainda há um caminho a percorrer antes que a Virgin Galactic se torne a empresa de turismo espacial de um bilhão de dólares por ano que pretende ser. De acordo com Forbes Trefis, contribuidor do stock insight, as estimativas de receita consensuais para 2022 (se os voos realmente começarem) estão em torno de US $ 50 milhões, o que significa que as ações são negociadas a mais de 180x suas receitas futuras. A Virgin Galactic relatou perdas líquidas de US $ 273 milhões em seu relatório de 2020.

SpaceX, entretanto, é uma proposta muito diferente. Fundado em 2002 com o objetivo de levar humanos a Marte, Musk e sua equipe foram os pioneiros na reutilização de sua espaçonave – uma grande inovação na redução do preço do acesso ao espaço. As conquistas da SpaceX incluem se tornar o primeiro foguete de combustível líquido com financiamento privado a alcançar a órbita em 2008 e a primeira empresa privada a enviar humanos para a Estação Espacial Internacional em 2020. Seu Starlink, chamado de “megaconstelação” de satélites, visa fornecer serviço comercial de Internet ao redor do mundo, enquanto seu sistema de lançamento superpesado de nave estelar levará Musk mais perto de voos espaciais interplanetários. “Os sistemas Virgin não competem com Elon de forma alguma”, diz Whitehorn. “Eles são complementares.”

Musk desejou boa sorte a Branson antes de seu vôo no sábado – com uma visita às três da manhã em sua cozinha. “Elon é um amigo”, disse Branson ao Vezes no domingo, “e talvez um dia viaje em um de seus navios”.

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