China lança o primeiro módulo de sua própria estação espacial

Na madrugada desta quinta-feira (29), um foguete Longa Marcha 5B decolou do espaçoporto de Wenchang, na China, colocando em órbita o módulo Tianhe. É o módulo central da futura estação Tiangong-3, que dá início ao projeto mais ambicioso já desenvolvido no programa espacial do país: uma estação espacial própria, que será operada por astronautas (ou taikonautas) chineses.

Após o lançamento, o módulo Tianhe (“Harmonia dos Céus”, em tradução livre) se separou do primeiro estágio do veículo após cerca de oito minutos de vôo, e os painéis solares foram implantados pouco mais de uma hora após o foguete deixar o veículo. base. Alguns momentos depois, Li Shangfu, comandante-chefe do Programa Espacial Tripulado Chinês, anunciou o lançamento bem-sucedido, e agora o módulo deve subir à órbita, 370 km acima da Terra.

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Um dos painéis solares do módulo Tianhe (Imagem: Reprodução / CMSEO)

Bai Linhau, designer-chefe adjunto da estação espacial da Academia de Tecnologia Espacial da China, comentou que com o módulo o país poderá aprender a montar, operar e manter grandes espaçonaves em órbita: “nosso objetivo é fazer Tiangong um laboratório espacial que pode apoiar a estadia de longo prazo dos astronautas e experimentos de ciência e tecnologia em larga escala ”, disse ele.

Tianhe é a maior e mais massiva espaçonave já construída na China: o módulo mede mais de 16 m de comprimento e tem um diâmetro de aproximadamente 4 metros. Sua estrutura, que lembra um pouco a primeira seção da antiga estação espacial Mir, tem as salas principais para astronautas e sistemas de propulsão. O módulo também conta com sistema de múltiplas portas de atracação, o que facilitará a construção da estação e permitirá que futuras equipes realizem atividades extra-veiculares.

O próximo passo é o lançamento do veículo de carga Tianzhou-2, que deve ser lançado em maio para atracar o módulo e já abastecê-lo com suprimentos e outros itens essenciais para a chegada dos primeiros astronautas. A China espera lançar a missão Shenzhou 12 para trazer três taikonautas para a estação, mas até agora, as autoridades chinesas não revelaram quem será a tripulação da missão ou a duração de sua estadia. É possível que essas informações só sejam divulgadas quando a data de lançamento se aproximar.

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O módulo Tianhe durante o teste de vácuo para simular as condições em órbita (Imagem: Reprodução / CMS)

O módulo Tianhe durante o teste de vácuo para simular as condições em órbita (Imagem: Reprodução / CMS)

Mesmo assim, como o módulo Tianhe já foi lançado, a missão pode ser lançada já em junho. Além disso, como esta será a primeira etapa de construção da estação, os astronautas podem precisar de alguns meses em órbita para testar os sistemas e preparar as instalações para a chegada dos próximos módulos Wentian e Mengtian, voltados para a realização de experimentos científicos em astronomia , medicina espacial, biotecnologia, entre outras áreas.

O módulo Wentian deve ter uma câmara de ar maior do que o Tianhe para caminhadas no espaço, bem como um braço robótico para mover cargas úteis e experimentos científicos para fora da estação. O módulo Mengtian é semelhante ao outro, mas terá uma eclusa de ar criada especialmente para a transferência de cargas e instrumentos entre as áreas interna e externa da estação. O lançamento dessas unidades está previsto para o próximo ano.

Hoje, a China atingiu quase uma década de preparação para o lançamento de seu laboratório orbital: o país lançou dois protótipos Tiangong em 2011 e 2016 para testar as tecnologias que seriam necessárias para a estação espacial permanentemente ocupada. O primeiro alojou duas tripulações entre 2012 e 2013, e o segundo recebeu a missão Shenzhou 11 em 2016, que estava acoplada ao módulo. Após o início das operações, o laboratório orbital poderá abrigar três taikonautas por vez, para estadias de até três meses. Quando chegar a hora da rotação da tripulação, a estação poderá abrigar até seis membros da tripulação temporariamente.

As autoridades chinesas estimam que o Tiangong-3 permanecerá em órbita por dez anos, mas pode chegar a 15 anos se for reparado.

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Fonte: Canaltech

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