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As aventuras selvagens de uma dupla de pai e filho que procura bitcoin preso

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Não é todo dia que você sai em uma caça ao tesouro por US$ 84 milhões. Para a dupla de pai e filho Chris e Charlie Brooks, era apenas parte do trabalho.

Chris, 50, e Charlie, 20, administram um serviço de recuperação de bitcoin. E desde os grandes ganhos do bitcoin no ano passado, os negócios estão crescendo. Nos últimos 13 meses, eles recuperaram sete dígitos em bitcoin para seus clientes. Eles também tiveram seu quinhão de experiências bizarras do tipo apenas em criptografia.

A dupla recentemente sentou-se com o The Block para contar como o negócio começou e como funciona – e contar algumas de suas histórias mais loucas.

“Me ligue agora”

Para Chris e Charlie, os negócios realmente decolaram em setembro, depois que eles destaque em Business Insider. O artigo inspirou uma enxurrada de solicitações de entrada.

Um desses pedidos veio de três homens corpulentos da Geórgia. Os homens, que entraram em contato no dia seguinte ao artigo, enviaram apenas uma captura de tela de uma carteira com saldo de US$ 84 milhões, um número e uma mensagem: “Ligue para mim agora”.

Chris e Charlie entraram em uma ligação do Zoom com os clientes em potencial, que lhes disseram que ganharam 5.000 bitcoins em um processo judicial por volta de 2012 ou 2013.

“Eles disseram que ganharam 5.000 bitcoins e disseram que podiam sacar US$ 3.000 por semana, mas queriam sacar tudo e queriam que descêssemos e descobríssemos como retirar todo esse bitcoin de uma só vez”, diz Charlie. “E eles disseram que nos tornariam milionários.”

Na manhã seguinte, os dois detetives pegaram um avião para a Geórgia. Eles foram almoçar e testemunharam os três homens trazendo alguns tabletes, mostrando suas contas. No entanto, a dupla ficou surpresa ao ver que as contas mostravam US$ 3,2 bilhões em éter (ETH) – um valor que não correspondia à explicação do processo judicial. Esta foi a primeira grande bandeira vermelha.

Charlie (esquerda) e Chris (direita) Brooks enquanto pegam um avião para a Geórgia.

“Voltamos para o caminhão deles. Dirigi mais uma hora mais fundo na Geórgia”, diz Chris. “Paramos neste shopping porque um deles é dono de um shopping. Eles simplesmente começam a nos entregar cadernos com frases iniciais neles.”

Charlie acrescenta que havia cerca de 20 a 30 cadernos e que os caras ficavam observando o que estavam fazendo. A dupla passou cerca de 10 horas examinando-os, olhando para cada chave privada e frase-semente neles. Depois de passar o dia lá, eles conseguiram desbloquear apenas US$ 10 em bitcoin.

Foi um desastre total.

Charlie explica que os homens tinham rastreadores de portfólio configurados para essas carteiras contendo grandes quantidades de criptomoeda e que estavam convencidos de que tinham as chaves privadas para eles. Ele estima que eles tenham vendido esses endereços com a premissa de que controlavam os fundos. Em outras palavras, eles foram enganados.

Quanto aos US $ 3.000 por semana que eles supostamente podiam sacar, isso era uma mentira descarada, de acordo com Charlie.

“Foram algumas passagens de avião pelo ralo e um dia desperdiçado”, diz Charlie. “Eles eram caras muito doces, no entanto.”

Chris continua: “Nós nunca ficamos preocupados em ser sequestrados, foi uma experiência tão bizarra”.

Como surgiu o negócio

Chris ouviu falar sobre bitcoin pela primeira vez em 2014, quando seu coach de negócios recomendou que ele desse uma olhada. Na época valia R$ 600. Ele diz que “rapidamente percebeu que era ridículo” e passou a ignorá-lo por três anos.

Três anos depois, durante o épico rali do bitcoin em 2017 para US$ 20.000, Chris voltou e comprou seu primeiro bitcoin. Então, durante as férias, ele leu um livro sobre bitcoin e mudou de ideia sobre isso.

Ele começou a procurar uma maneira de construir um negócio em torno disso. Engenheiro de programação com 20 anos de experiência, ele considerou estratégias de mineração ou negociação automatizada. Então ele começou a se deparar com histórias de pessoas perdendo senhas de suas carteiras de bitcoin e pensou que tentaria iniciar um serviço de recuperação.

Conhecido como Crypto Asset Recovery, o negócio funcionou por pouco mais de meio ano antes de ele fechar a loja. Até então, o preço do bitcoin havia caído e ele não estava ganhando dinheiro.

Charlie (esquerda) e Chris (direita) Brooks em seu escritório em casa.

Avanço rápido para dezembro de 2020, e o preço do bitcoin está de volta acima de US$ 20.000 e quebrando novos máximos. Seu filho Charlie, que havia sido estudante de ciência da computação, havia tirado seis meses de folga para viajar. Quando ele chegou em casa, eles começaram a discutir ideias de negócios – eles tiveram a ideia de construir um juntos – e pensaram no negócio de bitcoin.

“Decidimos que íamos tentar e refazer o negócio”, diz Charlie. Até agora, os negócios estão fortes, embora permaneçam sensíveis aos mercados de criptomoedas mais amplos.

Como funciona o serviço de recuperação de bitcoin?

Os clientes em potencial normalmente entram em contato com a dupla e dizem que têm uma carteira, mas perderam a senha para entrar nela (em vez de perder a chave privada da carteira – um problema muito diferente).

Para que a dupla ajude, eles precisam acessar a carteira e coletar o máximo de informações possível sobre as senhas normais do cliente, como seu endereço de e-mail. Às vezes, eles precisam que o cliente entregue uma cópia criptografada de sua chave privada.

Normalmente, o pai e o filho farão uma videochamada com o cliente para conhecer o problema. Este é o momento em que ambos os lados estão trabalhando se podem confiar um no outro. O cliente procura ver se se sente seguro em entregar suas senhas, enquanto Chris e Charlie procuram verificar se o cliente está sendo sincero sobre sua história.

“Ao mesmo tempo, precisamos descobrir se a história que eles estão nos contando é real”, diz Chris. Em criptografia, isso pode ser especialmente difícil.

“Nós olhamos para as pessoas que chegam até nós com 1.000 bitcoins em uma carteira de bitcoin core, por exemplo. Essas carteiras são compradas na internet como carteiras perdidas”, diz Chris. Estes são arquivos que contêm chaves privadas para endereços bitcoin onde o proprietário esqueceu a senha e são difíceis de acessar. Eles podem ser comprados em sites como Todas as chaves privadas. Ele acrescenta que, mesmo que os dois conseguissem abrir uma dessas carteiras, eles não saberiam se o cliente necessariamente possuía o bitcoin dentro.

Outra dificuldade é que muitas vezes é difícil para a dupla saber quanto dinheiro há nas carteiras antes de abri-las. Em alguns casos, eles sabem o endereço público, por isso é trivial procurar na carteira e descobrir quanto há dentro, mas muitas vezes eles não têm essa informação.

E embora possa ser tentador perseguir carteiras que os clientes dizem conter muitas criptomoedas, como encontraram na Geórgia, às vezes o baú do tesouro no final do arco-íris está praticamente vazio.

Você nunca sabe o que você vai conseguir

Na verdade, de acordo com Charlie, todo o negócio é muito errôneo, com 40-50% das carteiras que eles entram ficando vazias.

Ele diz que os dois estavam trabalhando em uma carteira por um mês ou dois. O cliente disse que tinha 12 bitcoins dentro dele, no valor de US$ 500.000 a preços atuais. Quando finalmente entraram, perceberam que não era bem assim.

“Tentamos agir tão profissionais quanto somos, mas quando quebramos uma carteira grande, pulamos para cima e para baixo e ficamos super empolgados com o dia de pagamento que estamos recebendo. Ficamos super empolgados com esse crack de 12 bitcoins”, diz Charlie. “Aconteceu que ele tinha US$ 2,38 na carteira.”

Carlie diz que é comum as pessoas perderem o controle de suas carteiras e ficarem confusas sobre quantas carteiras elas têm e com quais provedores elas realmente configuram carteiras. Isso geralmente ocorre devido ao intervalo de tempo entre quando eles os configuram e quando de repente se lembram ou os encontram e desejam acessá-los.

Por outro lado, existem algumas boas experiências. Um cliente comprou 2,35 bitcoins por US$ 399 em uma farmácia CVS em 2011 e esqueceu tudo. Aparentemente, foi comprado através do Blockchain.com (Blockchain.info na época) via processador de pagamento BitPay.

Charlie diz que o ex-cofundador da Blockchain.com, Nic Cary, criou uma série de backchannels para as pessoas comprarem bitcoin em seus primeiros dias. No entanto, a equipe atual não sabia que isso costumava ser possível. Mas eles ainda conseguiram trabalhar com a empresa para obter acesso à carteira.

“Depois de um mês ou mais, entramos em sua carteira e seu investimento de US$ 399 havia acumulado até US$ 150.000 naquele momento. Ela tinha acabado de se aposentar e conseguiu pagar uma grande parte da conta da faculdade da filha”, diz Charlie.

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