A ambição de Elon Musk em Marte pode ser a busca humana mais arriscada de todos os tempos

Mais de meio século depois que Neil Armstrong deu o salto gigante da humanidade na lua, outra corrida espacial está esquentando. Desta vez, a nova fronteira promissora para os terráqueos é Marte, o planeta vizinho.

Uma enxurrada de missões robóticas ao planeta vermelho, incluindo o rover Perseverance da NASA este ano e o Zhurong da China neste mês, levaram à pergunta inevitável: Quando os humanos podem seguir? As missões não tripuladas ao longo das décadas transmitiram um tesouro de informações, incluindo a presença de gelo de água em Marte, alimentando as expectativas de que um pouso humano seja possível. Mas em quanto tempo? E, estamos prontos?

A NASA quer enviar astronautas a Marte, talvez em algum momento dos anos 2030. Os Emirados Árabes Unidos – que agora têm uma espaçonave orbitando o planeta – estão promovendo um plano de 100 anos para criar uma colônia lá. Embora a China tenha afirmado que enviar humanos a Marte é seu objetivo de longo prazo, aqueles que desejam experimentar o sabor da vida marciana podem visitar um local de simulação no deserto de Gobi por enquanto.

O mais ambicioso de todos é o bilionário Elon Musk. O fundador da Space Exploration Technologies Corp. quer enviar humanos nesta década, dizendo em uma entrevista no ano passado que estava confiante de que uma missão tripulada poderia acontecer em 2026. Muitos cientistas, no entanto, alertam para muitas questões sem resposta que confrontam as viagens espaciais profundas . Musk também reconheceu os riscos, dizendo “é difícil andar de trenó lá”.

“Honestamente, um monte de gente provavelmente morrerá no começo”, disse o magnata em uma entrevista com o fundador da Fundação X Prize, Peter Diamandis.

Aqui estão alguns dos maiores desafios, desde sobreviver à radiação cósmica e tempestades de poeira até a produção de oxigênio e água:

Tão longe

Os astronautas da Apollo poderiam voar até a lua em apenas alguns dias, mas uma viagem a Marte levaria de seis a nove meses. Com a distância entre Marte e a Terra variando entre 35 milhões de milhas e 249 milhões de milhas devido às suas órbitas elípticas, há apenas uma pequena janela disponível quando os dois estão idealmente alinhados para viagens espaciais. Isso torna a logística muito mais complicada.

Com a exploração lunar, “há sempre a perspectiva de resgate, abastecimento ou abastecimento da Terra ou de uma estação espacial intermediária”, disse Alice Gorman, professora associada da Flinders University em Adelaide e membro do conselho consultivo da Space Industry Association of Austrália. “Esse não vai ser o caso de Marte.”

Assassinos Solares

Um longo vôo exporia os humanos a um dos maiores terrores das viagens espaciais: explosões solares. O tipo de explosão mais poderosa do sistema solar, uma labareda equivale a 100 milhões de bombas de hidrogênio. O campo magnético da Terra pode proteger os astronautas em órbita, mas um viajante do espaço profundo atingido por tal radiação não seria capaz de sobreviver mais do que alguns dias.

“É uma forma horrível de morrer”, disse Lewis Dartnell, professor e especialista em astrobiologia do Departamento de Ciências da Vida da Universidade de Westminster em Londres, que faz pesquisas relacionadas à vida em Marte.

O programa Apollo não tratou desse problema, optando, em vez disso, por arriscar que os poucos dias de uma missão lunar não coincidissem com um evento solar. Seria uma história diferente para viagens de vários meses a Marte.

Os tanques de água a bordo da espaçonave poderiam atuar como escudos se posicionados corretamente, disse Dartnell, portanto, no caso de uma explosão, os viajantes poderiam recuar para a versão da espaçonave de uma sala do pânico cercada por tanques de água. O problema é detectar atividade no Sol, especialmente no lado que não está voltado para a Terra.

“Como podemos tornar nossa previsão do clima espacial boa o suficiente para avisar a tripulação?” ele disse. “Não estabelecemos a capacidade de observar o Sol de diferentes ângulos para rastrear tempestades solares.”

Tempestade de poeira

A radiação não é apenas um problema no caminho. Marte tem uma atmosfera muito mais fina do que a Terra e não tem um escudo magnético global, portanto, os humanos na superfície do planeta estariam em risco de exposição à radiação solar e cósmica. Além disso, a própria superfície é em grande parte poeira, e grandes tempestades podem criar nuvens de poeira que bloqueiam o Sol, disse Nilton Renno, professor da Universidade de Michigan cujos interesses de pesquisa incluem astrobiologia.

Durante essa tempestade, “é quase meia-noite na superfície de Marte por dois meses”, disse Renno. “Se você estiver lá com painéis solares para energia, muito provavelmente não sobreviverá. Você não tem energia suficiente para manter as coisas aquecidas o suficiente. ”

Uma solução seria os humanos usarem essa poeira para se proteger, revestindo abrigos com sacos de areia cheios de solo marciano que poderiam bloquear a radiação, disse Joseph Michalski, professor associado que explora a habitabilidade de Marte na Universidade de Hong Kong. Os humanos também podem retornar às suas raízes que habitam as cavernas, encontrando abrigo temporário em alguns dos muitos tubos de lava do planeta, grandes cavernas dos tempos antigos, quando Marte tinha atividade vulcânica.

Comida, água e oxigênio

Em “The Martian” – o blockbuster de Hollywood de 2015 – o astronauta encalhado de Matt Damon cultivou batatas fertilizando o solo do planeta com suas próprias fezes. Elisabeth Hausrath, professora associada da Universidade de Nevada, Las Vegas, tem ambições agrícolas mais modestas. Durante o último ano e meio, a NASA tem apoiado sua pesquisa sobre o cultivo de algas da neve, um tipo comum no deserto de Nevada e em outros ambientes de alta altitude e baixo teor de nutrientes na Terra, em condições que imitam as de Marte.

“Eles estão crescendo muito”, disse ela. A ideia é que as algas possam crescer em estufas de material flexível semelhante a um traje espacial. O cultivo de algas nessas condições pode não apenas criar uma fonte de alimento, mas também produzir oxigênio. A pesquisa ainda está em seus estágios iniciais.

Os cientistas também precisam resolver como os humanos poderiam obter água suficiente para sobreviver em Marte. O planeta tem algum gelo subterrâneo que pode ser fontes de água e uma futura missão a Marte precisará usar radar para mapear sua distribuição, disse Victoria Hamilton, geóloga planetária do Southwest Research Institute em Boulder, Colorado.

“Uma vez que você sabe onde está o gelo, esses são os locais para onde você pode enviar humanos”, disse ela.

Voltando para casa

A menos que todos se inscrevam para uma viagem só de ida, os humanos que viajam para Marte precisarão levar um foguete de volta à Terra. Descobrir como obter combustível para abastecer aquela espaçonave de volta ao espaço é o maior obstáculo tecnológico que os possíveis exploradores de Marte enfrentam, disse Michalski.

“Não é o caso de trazermos o combustível do foguete conosco”, disse ele. “É muito pesado.”

Uma solução pode ser usar os recursos do planeta para produzir combustível, primeiro separando eletricamente a água do gelo subterrâneo e das rochas hidratadas e, em seguida, combinando o hidrogênio e o oxigênio para produzir combustível para foguetes, disse Michalski.

Mais cedo ou mais tarde, acreditam os otimistas, os cientistas resolverão esses problemas.

“Hoje é definitivamente um lugar onde não podemos viver”, disse Adnan Al Rais, gerente do programa Mars 2117 do Centro Espacial Mohammed Bin Rashid dos Emirados Árabes Unidos. “Mas à medida que desenvolvemos ciência e tecnologias, a resposta pode ser diferente em 50 a 100 anos a partir de agora.”

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